Chevron está jugando un "juego largo" en campos petroleros de Venezuela

Cortesía/Referencia

El presidente estadounidense, Donald Trump, pudo haber golpeado a Venezuela con sanciones en un esfuerzo por cambiar el Gobierno de Nicolás Maduro, pero la industria energética del país tiene un aliado improbable: Chevron Corp.

A pesar del impulso de la administración estadounidense para interrumpir los recursos financieros disponibles para el liderazgo de Venezuela, la segunda empresa petrolera más grande de Estados Unidos está trabajando para reforzar uno de los pilares económicos principales del gobierno de Maduro: su capacidad para producir petróleo crudo. 

Chevron está ayudando a explotar cuatro campos en el país mientras prueba nuevas tecnologías de inyección para maximizar la producción en uno, dice una persona familiarizada con las operaciones que pidió no ser nombrada porque no estaba autorizado para discutir el asunto. 

Chevron también está ayudando a pagar los suministros, los gastos e incluso la atención médica de los trabajadores del productor petrolero estatal Petróleos de Venezuela SA (PDVSA) para mantener el flujo de crudo, dice esa persona.

Las acciones de Chevron son un intento de jugar el juego largo en una Venezuela devastada económicamente. Los rivales de EEUU y Europa han abandonado en gran parte el país, pero Chevron está apostando a una recompensa futura si se mantiene en un país con 303 mil millones de barriles de reservas probadas de crudo, o unos 7 mil millones más que Arabia Saudita. 

Si Maduro retiene el poder, Chevron mantendrá su tenue pero rentable posición en Venezuela. Si es expulsado y las sanciones de Estados Unidos terminan, la compañía podría ser la primera en la fila en beneficiarse de la vasta riqueza geológica del país.

"Intentarán aguantar el mayor tiempo posible", dice Francisco Monaldi, profesor de economía de la energía en el Instituto Baker de Políticas Públicas de la Universidad de Rice. "Creo que se dan cuenta de que habrá una apertura de petróleo diferente de Brasil, México o Venezuela en el pasado. Tendrán que abrir los mejores campos" a las compañías petroleras internacionales.

La apuesta coloca a Chevron en el mismo grupo que los productores controlados por el estado de Rusia y China que han apoyado el Gobierno de Maduro, y potencialmente en desacuerdo con su país de origen. 

La compañía está trabajando bajo una exención del Departamento del Tesoro de las sanciones estadounidenses contra Venezuela, que expiran el 27 de julio. 

Una decisión del gobierno de los EEUU de no renovar la exención podría paralizar la producción de más de 200,000 barriles diarios en los cuatro proyectos que Chevron está manteniendo a flote, aunque la mayor parte de esa producción va a PDVSA, y podría llevar a Maduro a entregar las estacas de Chevron en estos campos a otros exploradores. 

"Si los productores occidentales se van, los chinos y los rusos dominarán las reservas de petróleo más grandes del planeta", dice Raúl Gallegos, director asociado de la consultora Control Risks y autor de Crude Nation: Cómo las riquezas petroleras arruinaron a Venezuela . "¿Trump quiere hacer eso? No lo creo."

"Nuestras operaciones en Venezuela continúan cumpliendo con todas las leyes y regulaciones aplicables", dijo un portavoz de Chevron por correo electrónico.

Chevron exploró petróleo por primera vez en Venezuela hace casi 100 años. Descubrió el campo de crudo pesado de Boscan en la región del lago de Maracaibo en 1946, lo perdió en la nacionalización en la década de 1970 y recuperó los derechos operativos en la década de 1990. 

La refinería Pascagoula de Chevron en Mississippi está diseñada para manejar el crudo pesado que viene del campo. También tiene una pequeña empresa de petróleo ligero en Maracaibo y otros dos proyectos en la Faja del Orinoco en la parte oriental del país. 

En abril, el Director Ejecutivo Mike Wirth dijo que las propiedades de Venezuela no se incluirán en un plan de desinversión de $ 20 mil millones que la compañía anunció junto con su oferta de $ 33 mil millones para Anadarko Petroleum Corp.

Ali Moshiri, jefe de exploración y producción de Chevron para África y América Latina (hasta que se retiró en 2017), desarrolló estrechos lazos con Hugo Chávez cuando lideró a Venezuela de 1999 a 2013. 

Moshiri hizo apariciones en el programa de televisión semanal Aló Presidente de Chávez , incluso la marca populista reacondicionó los contratos petroleros extranjeros para beneficiar a PDVSA. En un evento de la industria a mediados de la década del 2000, Chávez notó que Moshiri no tenía lugar para sentarse cuando era su turno de hablar. Se levantó y ofreció su silla al ejecutivo de Chevron, quien aceptó a regañadientes después de un abrazo y palmadas en la espalda.

Chevron sobrevivió a Chávez, pero posicionarse para sobrevivir a Maduro no será fácil. Su relación con el gobierno se vio afectada por la caída de los precios del petróleo, el colapso económico y la crisis humanitaria que siguió a la muerte de Chávez. 

El año pasado, dos empleados de Chevron fueron arrestados y retenidos durante siete semanas por razones que ni el gobierno ni la compañía revelaron. Aún así, el productor de petróleo continúa trabajando con el gobierno para mantener su operación intacta. 

La compañía tiene una concesión prometedora en una obra de esquisto gigante en Argentina y está comenzando a explorar aguas ultra profundas de Brasil, pero Venezuela sigue siendo su principal fuente de producción de crudo en América Latina.

En su proyecto más grande, PetroPiar en el Orinoco, la producción aumentó a 128,300 barriles por día en junio desde solo 86,500 en mayo. La mayor parte de la producción actual de Venezuela proviene de proyectos de empresas conjuntas en los que socios extranjeros pagan las facturas de un PDVSA moroso, que ha acumulado atrasos con proveedores internacionales de equipos y servicios.

Los proyectos del Orinoco fueron los más caros de instalar en Venezuela porque incluyen plantas industriales conocidas como mejoradores que convierten el aceite de lodo en un producto que los refinadores extranjeros pueden procesar. Esos cuestan $ 3.8 mil millones en PetroPiar. Chevron estaba invirtiendo alrededor de $ 700 millones al año en el país, incluso después de la nacionalización de Chávez, dijo Moshiri en 2014.

 "Construyó a esos mejoradores en medio de la jungla", dice Russ Dallen, socio gerente de la corredora Caracas Capital Markets. "¿Cómo explicas alejarte de eso?"

PetroPiar es un éxito rotundo en comparación con el legado de acuerdos políticamente alineados que Chávez firmó con compañías petroleras nacionales de Angola, Bielorrusia y Cuba. La producción en esos proyectos se ha reducido a un goteo después de que los apagones devastaran el parche petrolero de Venezuela en marzo. Además de Chevron, los únicos proyectos del Orinoco con una producción significativa son con productores rusos y chinos.

Al país le gusta presumir de tener las reservas de petróleo más grandes del planeta, pero eso no significa mucho si se quedan en el suelo. 

En un mundo lleno de oportunidades, incluidas las aguas profundas de los campos de lutitas de Brasil y EEUU, la mayor parte del petróleo del Orinoco de Venezuela permanecerá intacto, dice Jorge Camargo, jefe del grupo de energía e infraestructura del Centro Brasileño de Relaciones Internacionales, un grupo de expertos en Río de Janeiro.

Esta noticia puede ser mala para el futuro de las finanzas públicas de Venezuela, pero coloca a Chevron en una posición privilegiada. Aunque muchos rivales pueden evitar a Venezuela debido a su difícil entorno operativo y su crudo de baja calidad, Chevron ya cuenta con una infraestructura compleja por valor de más de 1.000 millones de dólares para hacer frente a ambos.

 "El resultado ideal es tener la propiedad aún cuando finalice el régimen", dice Dallen, de Caracas Capital Markets. "Creo que su objetivo es superar a Maduro".

Eso podría significar desafiar la presión de la administración de Trump y sobrellevar el empeoramiento de la crisis humanitaria, pero la recompensa podría valer la pena.

 "Cualquiera que sea el gobierno que esté entrando tratará con problemas muy diversos y lo hará con muy poco efectivo en el banco, y eso presenta una oportunidad única", dice Schreiner Parker, vicepresidente para América Latina de la consultora Rystad Energy. 

"En el mediano a largo plazo con el cambio de régimen, creemos que Venezuela se volverá muy amigable con los inversores, por necesidad más que nada".

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